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jeudi 29 mai 2014

The archipelago of Australes

Forgotten islands of French Polynesia

Very far in the South Pacific, scattered on the ocean, the Austral Islands are almost as far apart from each other as far from Tahiti.

In the Austral  Archipelago  a bay of Raivavae
Orientated on a Southeast-Northwest axis, the archipelago of the Australes stretches on more than 700 kilometers in the South of Tahiti, astride on the Tropic of Capricorn. If it isn’t the most distant from the Polynesian capital, it’s the most isolated, the least known and the least visited.   

The Austral Islands and the geography
Compound of five high islands, an atoll and an islet, the archipelago barely represents 140 km2 of the emerged lands. Stretched as a rosary, five main islands of the Austral Islands are framed in the northeast by Maria Islands (Nororotu) and the islets of Bass (Marotiri) at the extreme southeast. These last two groups are uninhabited. This geographical situation makes the islets of Bass the most South lands of the whole French Polynesia.

The Austral Islands, the most isolated and most southerly of Polynesia
Formed by four islets locked in the same lagoon, Maria Islands are the only atoll of the archipelago. The four islets of Bass, as for them, represent a surface of lands emerged hardly superior to four hectares…

From north to south, five inhabited islands of the Australes are: Rimatara, Rurutu, Tubuai, Raivavae and Rapa. Together, they represent barely more than 6300 inhabitants (Census of 2007)

Today, only Rurutu, Tubuai and Raivavae have an airport; and there is no interisland sea link. It’s a schooner (passenger-cargo ship) and it’s alone, which supplies the archipelago and allows to go to Rapa.

Much more freshly than in Tahiti, the moderate climate of these islands made them the kitchen garden of Tahiti and Moorea.

The short history of the Archipelago of Australes
Compared with the other Polynesian archipelagoes, it’s very late that the Austral Islands would have been populated. According to sources, this populating would have been made between the XIth and the XIVth century. No thorough archaeological research was led, allowing to answer this question.     

What we know almost certainly, it’s that the first inhabitants of these islands came from Tahiti.                                                                     

Rapa, the least known of Austral Islands  

It’s James Cook, still he, who is the first European to discover an island of the archipelago. We are on August 13th, 1769 and it’s Rurutu which he baptizes Oteroah. He tries well to accost by sending a whaler, but can’t reach because of the hostility of the inhabitants there.

It’s during his third and last journey that he discovers Tubuai on August 8th, 1877. If he doesn’t accost, the islanders come to meet him. Regrettably, a wide coral reef makes the unfit island at anchor. It’s moreover this characteristic which decided the mutineers of The Bounty to take refuge here.

The last ones to be concerned on a map were Maria Islands by the American George Whashington Gardner in 1824.
The art and the culture in the archipelago
The works of art produced by the people of the Austral Islands are often considered as the most remarkable to be found in Polynesia. Regrettably, almost all of these works are spread in the biggest western museums or in the private collections. The archipelago was literally plundered of its heritage of which there is left practically nothing more on the spot.

Indeed, if the natives made presents of numerous pieces to the sailors of passage, certain sites were purely and simply stripped, in particular by the missionaries of the London Missionary Society.

A beach of Rurutu in the Archipelago of Australes
These latter were particularly worried of removing the slightest track of the former worships. So, for example, on 62 marae listed at the beginning of the XXth century at Ravavae, no more than 23 stays, still visible today.

The most famous of the works stolen from the Austral Islands, is in British Museum of London today. It’s about a sculpture of the God A’a, discovered in Rurutu, whose reproduction is on the island.

Very famous also are the pahu (big vertical drums) which welcomed the shipsss of passage.

Very numerous objects, of all kinds and of great beauty, were so scattered. They show a particularly developed and sophisticated artistic expression.

The Austral Islands and the economy
Beyond a vital food-producting agriculture for all the inhabitants of the archipelago, it’s the agriculture which is the most important resource of these islands.

Thanks to a climate much more temperated than the rest of the Polynesia, the important vegetable producing of the Austral Islands is exported towards Tahiti, insuring the main part of the financial income of the inhabitants.

The fishing and the breeding are the main activities of the islanders. It should be noted that we find in the archipelago the only producer of goat cheeses of Polynesia.

Most of the families dedicate a large part of their time to crafts very appreciated in Tahiti, both by the Polynesians and by the tourists. The craftsmen of the Australes are particularly considered for a production of particularly rich and fine basketwork.

In spite of its very numerous attractiveness, the archipelago of the Australes is little frequented by the tourists. Two essential reasons in it: the transports and the accommodation.

The Bay of the Virgins at Rimatara, Austral Islands
The aerial connections are rare, difficult and very expensive. On the other hand, no inter-islands connection existing it’s impossible to visit the islands of the archipelago in a reasonable lapse of time. The only way to do it, is to use the services of the schooner, what implies to have time; but most of the visitors haven’t a lot of free time at their disposal.

If the quality of the welcome is there legendary, the hotel infrastructures are practically non-existent. Two only solutions are the few boarding houses and the hosting at the inhabitant’s.

If, in February, 2010, the Austral Islands were very hard struck by the cyclone Oli, the archipelago remains not less one of the most surprising and striking destinations of French Polynesia. It’s true that it’s doubtless there that the inhabitants know how to best keep their identity and lifestyles far from those who developed in Tahiti for example…

Whoever took time to make this journey, he returns marked for ever.

An article of Julien Gué
Translated from French by Monak

Copyright Julien Gué. Ask for the author’s agreement before any reproduction of the text or the images on Internet or traditional press.

dimanche 18 mai 2014

Hechmi Ghachem

L’écriture au poing

Monsieur est visionnaire. Certainement est-ce congénital, pour le fils de cette étrange cité marine de Mahdia, qui plante ses deux croissants au beau milieu du littoral tunisien. La vue lointaine, perçant l’horizon, ainsi que ces lignées de pêcheurs, Hechmi Ghachem ne cesse de l’exercer sur le monde qui l’entoure

Qu’il s’y adonne par la plume, le pinceau, la parole, ses Brigades d’Intervention Plastique (BIP), ses rêves de radio-libre sous la dictature déchue, il reste dans le fond bourru comme ces « travailleurs de la mer », taiseux, comme tout artiste qui ne s’ignore pas. 

Un regard qui en dit long…
Il le souligne dans cet article adressé à son homologue plasticien américain, «Correspondance avec David Black» (03.03.2011) : «L'art commence toujours à partir du point d'anéantissement total; c'est-à-dire celui de la mort de l'artiste. L'acte de créer permet à celui qui l'accomplit de ressusciter pour de nouveau mourir. C'est peut-être pour cela, que les génies échappent à la mort.»  

Hechmi Ghachem génial ?
On le serait à moins ! La parution de son dernier conte-roman «Discours d’un jeune âne amoureux», publié aux éditions Abencérage à Tunis, soulève déjà l’enthousiasme du milieu artistique et critique tunisien.  Comme nombre de poèmes déclamés dans ces soirées-slam de l’Etoile du Nord et d’ailleurs, comme force articles, pièces de théâtre, pamphlets, billets d’humeur et chroniques commis sur papier ou sur le Web.

Les lecteurs ou auditeurs s’en sont réjouis et continuent à le faire, à piquer des quintes de rire pour son esprit, son audace, son sens de l’à-propos démesurés. Et ce n’est pas sa mort qui pourra éteindre le brasier qu’il a allumé (Hechmi Ghachem : 13 mai 1953-17 mai 2014). Toute la force de son génie est là.

La toute récente publication
Je voulais m’atteler au « Discours de l’âne »: il ne m'en a pas laissé le temps. Mais je me suis replongée dans tout ce que j’ai pu glaner de ses écrits insolents sous la dictature précédente comme sous l’insidieuse actuelle. Le courage, la lucidité sont l’encre de sa plume. Le plaisir demeure intact pour moi, l’envie de dévorer aussi.  

Quant à l’animal à grandes oreilles qui a déjà défrayé la chronique en littérature francophone de Tunisie, comme dans son histoire latine, et a alimenté la scène politique de ces dernières années, il est hautement symbolique de l’entêtement et de la souffrance des individualités et de tout un peuple.

La poétique de la caricature et du sentiment
Du bât de la souffrance à l’idiot, le mulet est récurrent jusqu’à l’obsession, dans ses définitions, ses portraits, ses caricatures à travers sa chronique journalistique, «Les mots déchainés». Ainsi emploie-t-il les images les plus étonnantes : «La culture étant l'âne le plus court sur pattes, on le monte et le démonte quand on veut. (31.05.2014)» ; n’hésitant pas, comme à son accoutumée, à fustiger du même terme, la soumission de ses concitoyens au parti intégriste et à leur ignorance.

Quand les pinceaux déjantent
Dans le bestiaire d’Hechmi Ghachem, les intellectuels se frottent aux chameaux, s’y assimilent (25.05.2011) : parcourez sa «Chronique cannibale» et vous savourerez son ingéniosité ! Montrant ainsi la réversibilité des idées et des mots, comme des êtres. La 4ème de couverture, signée Samia Harrar, intuitivement prémonitoire sur le devenir de l’auteur, atteste la façon dont il rétablit la dignité de ce compagnon domestique, devenu le héros de ce conte-roman.

« Un « drôle de voyageur » à la « drôle de fleur »…
Mais tout ceci n’était-ce qu’un mirage ?
Superbe et cruel conte de l’enfance, où l’on vit et meurt, comme il n’est pas permis, d’amour inconsolé.
Beau et tranchant comme un diamant, qui refuse de tailler dans le vif, même si c’est cela son destin,
tant la blessure est écarlate, et long, si long et si ardu, le chemin que devra parcourir un « jeune âne amoureux », avant de pouvoir rejoindre enfin sa petite princesse au cœur volage, qui avait oublié de se souvenir …

Non, ne cherchez pas « l’oiseau blessé » d’Aragon. Lui l’a enfoui dans sa poitrine, a souri à deux oiseaux qui s’embrassent dans le ciel, avant de poursuivre son chemin… »

De l’autodérision à l’engagement
Qu’il se défende en peinture d’introduire dans son œuvre la dimension symbolique, laissant au public toute liberté de l’interpréter montre à quel point il sait trancher sur son rôle critique : «On peut, on a le droit de leur donner l’explication, la signification et la symbolique propre à chaque observateur. Mais elle ne signifie rien en elle-même, en dehors de l’œuvre.» Toujours est-il que ses fictions, qu’elles soient des nouvelles publiées en feuilleton sur les quotidiens ou aient pris d’autres formes, détiennent une dimension de parabole.

La Zamba de Mahdia, un certain article
Quelques mois, après la Révolution, il ne cesse de tirer les sonnettes d’alarme et de se mettre en danger par le fait, dans de nombreux et virulents articles : «Il serait triste tout de même que cette belle, fragile et intelligente révolution des tunisiens, ramène au pouvoir, un parti qui n'a d'autre programme économique, social et politique que celui de combattre le mal et les non-croyants» (22.05.2011).

Ce qui ne l’effraie pas davantage, depuis qu’entré dans le métier, il est friand de coups de gueule contre la censure d’opinion et d’expression. Depuis 89, s’est-il "bâté" à cette difficile entreprise de solidariser les Artistes plasticiens. Mais aussi, fondateur de «L’Espace Bouabana», cherche-t-il à y réhabiliter les marginaux du système.

Le divin de l’art face à l’anathème
C’est par une provocation (une de plus) qu’il se positionne dans cette lutte entre tenants de la foi intégriste et artistes maudits : « L'art est rebelle à toute forme de justice. Il est subjectif. Donc, d'essence divine. »  Même s’il a récolté les fruits de sa jouissance à créer, à coaliser, il a payé très cher son militantisme.

L’espace Bouabana
Il ne le redira jamais assez : «Nous n'avons pas souffert de plus d'un demi-siècle de dictature du Destour, pour tomber sous le joug de la plus noire des dictatures : celle des pouvoirs réactionnaires. Ils prétendent cependant accepter totalement le jeu démocratique. Personnellement, je n'en crois rien. (22.05.2011)»

Dénonçant avec clairvoyance une situation politique sous diktat religieux, théâtre de la mise à sac des toutes les libertés, en ce domaine aussi, il est inconsolable : «Tant qu'on n'aura pas séparé le cultuel du politique et ceci radicalement, le paysage tunisien sera l'arène de multiples tempêtes dévastatrices qui n'aboutiront qu’à un seul résultat : empêcher le pays d'évoluer et le réduire à un ensemble de perdants vivant sur l'âge d'or d'un passé mythifié, et un futur qui n'a que deux issues : l'Enfer ou le Paradis.»

Najsou… illustrateur.
Le legs spirituel d’Hechmi Ghachem se trouve à la fois, dans cette mise en garde, mais aussi dans cette action qu’il ne cesse d’initialiser et dont il est le moteur… à coups de grands éclats de rire cachant pudiquement ses larmes… Si vous voulez prendre un grand bol de facéties dans la manière magistrale dont il conduit certaines de ses interviews, cliquez sur ce lien. Le portrait n’en devient que plus éclatant ! C’est énorme…

Un article de  Monak

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